Kilka godzin po tym, gdy media poinformowały o dymisji 67-letniego Matthew Festinga, pochodzącego z Wielkiej Brytanii, Watykan wydał komunikat, w którym podał, że złożył on rezygnację we wtorek podczas spotkania z papieżem.

- Dzisiaj, 25 stycznia, Ojciec Święty przyjął tę dymisję, wyrażając wdzięczność i uznanie dla brata Festinga za lojalność i oddanie wobec Następcy Piotra oraz gotowość pokornej służby dla dobra Zakonu i Kościoła - głosi watykański komunikat.

Ogłoszono w nim też, że tymczasowo, do chwili mianowania delegata papieskiego, Zakonem Kawalerów Maltańskich zarządzać będzie Wielki Komandor, czyli członek jego suwerennej rady.

Dymisja Wielkiego Mistrza jest wydarzeniem niecodziennym i nieoczekiwanym - zauważają watykaniści. Funkcja ta jest bowiem zwykle sprawowana dożywotnio.

- Papież poprosił go, aby ustąpił, i on się zgodził - potwierdził wcześniej mediom rzecznik Zakonu.

Od grudnia trwał ostry konflikt w Zakonie i w relacjach z Watykanem, którego bezpośrednim powodem było zdymisjonowanie Wielkiego Kanclerza Albrechta Freiherra von Boeselagera.

Zarzucono mu działania niegodne z wewnętrzną linią. Dotyczyło to przede wszystkim jego rzekomej zgody na dystrybucję prezerwatyw w krajach Afryki i Azji przez organizację współpracującą z Zakonem Szpitalników. Niemiecki baron tłumaczył zaś, że nic nie wiedział o tej inicjatywie. Nie zaakceptował też swej dymisji i zwrócił się o pomoc do Watykanu.

W związku z wewnętrznym kryzysem, do jakiego doszło na tym tle, papież Franciszek pod koniec grudnia powołał komisję do wyjaśnienia okoliczności zmiany personalnej, którą kontestowała część członków Zakonu. Jego kierownictwo nie chciało współpracować z papieską komisją i kwestionowało jej legalność, argumentując, że Zakon jest całkowicie suwerenny.

Innym ważnym aspektem tego sporu jest to, że patronem Zakonu Maltańskiego jest konserwatywny amerykański kardynał Raymond Leo Burke, który otwarcie krytykuje papieża Franciszka za zamęt, jaki jego zdaniem wywołał treścią postsynodalnej adhortacji apostolskiej „Amoris laetitia”, głównie w części dotyczącej kwestii osób rozwiedzionych w nowych związkach. Kardynał Burke gorąco popierał dymisję Wielkiego Kanclerza - ujawniły media.

Według zapowiedzi Matthew Festing ma złożyć oficjalnie dymisję w sobotę na forum Suwerennej Rady Zakonu. Festing odwołał zapowiedzianą na środę wizytę na terenach zniszczonych przez trzęsienie ziemi w środkowych Włoszech.

Portal Vatican Insider stawia tezę, że w Zakonie trwa starcie między frakcją brytyjską a niemiecką.