Jednak, jak twierdzą astronomowie, sonda znajduje się w tak dobrym stanie, że żal byłoby skazywać ją na przedwczesną emeryturę.

Zobacz galerię zdjęć wykonanych przez sondę Cassini.

Misja Cassini-Huygens rozpoczęła się w 1997 roku. Jej celem było badanie Saturna oraz jego księżyców. Przy pomocy rakiety Atlas V w przestrzeń kosmiczną wystrzelono jednocześnie sondę orbitalną Cassini oraz próbnik Huygens, który w 2005 roku wylądował na powierzchni Tytana. Po odłączeniu od bratniego próbnika, Cassini, jako pierwszy ziemski pojazd weszła na orbitę Saturna i wykonała bardzo dokładne zdjęcia pierścieni planety.

Dzięki zdjęciom nadesłanym przez Cassini było także możliwe odkrycie czterech księżyców Saturna. Nadano im imiona Daphnis, Methone, Pallene i Polideukes.

Naukowcy liczą jednak na więcej. Dzięki przedłużeniu wyprawy sondy, badacze chcą przeprowadzić obserwacje sezonowych zmian warunków panujących na Saturnie. Mają także nadzieję na lepsze zbadanie metanowych jezior na Tytanie oraz biegunów Enceladusa. Na powierzchni drugiego z wymienionych księżyców wykryto niedawno ujścia lodowych gejzerów. - Do tej pory odkryliśmy zdumiewającą ilość rzeczy - przyznaje Carolyn Porco ze Space Science Institute w Boulder pracująca przy wyprawie Cassini - Chcemy jednak zostać i prowadzić obserwacje tak długo, jak będzie to możliwe.

Szczegółowy plan przedłużenia wyprawy Cassini ma zostać zaprezentowany władzom agencji kosmicznych w przyszłym miesiącu.

Więcej informacji o misji Cassini i badaniach okolic Saturna na stronach NASA.