Barack Obama był w Watykanie w 2009 roku, czyli podczas swej pierwszej kadencji, kiedy na czele Kościoła katolickiego stał Benedykt XVI. Będzie to więc jego pierwsze spotkanie z Franciszkiem. Przygotowała je w pewnym sensie kilkugodzinna rozmowa, jaką 14 stycznia odbyli w Watykanie sekretarze stanu Stolicy Apostolskiej arcybiskup Pietro Parolin i Stanów Zjednoczonych John Kerry.

Jednym z jej tematów - obok sytuacji międzynarodowej, a szczególnie konfliktu w Syrii - były także napięcia pomiędzy administracją amerykańską a tamtejszym episkopatem. Biskupi ze Stanów Zjednoczonych krytykują nowa ustawę o ubezpieczeniach zdrowotnych pracowników przez pracodawców. Obejmuje ona bowiem także sterylizację i antykoncepcję, co ich zdaniem oznacza pogwałcenie wolności religijnej obywateli i dyskryminuje należące do Kościoła placówki służby zdrowia.