Misja miała rozpocząć się w czwartek wieczorem, ale przez kłopoty techniczne start przesunięto na piątek. Jednak problemy były na tyle poważne, że NASA zdecydowała się przełożyć start o jeszcze jeden dzień.

Atlantis ma wynieść na orbitę europejskie laboratorium badawcze Columbus, czyli jeden z najważniejszych modułów Międzynarodowej Stacji Kosmicznej (ISS). Do tego lotu NASA i ESA (Europejska Agencja Kosmiczna) przygotowywały się cały rok.